‘Een extra vangnetje voor clubs uit toch al rijke competities en een kans om iets te winnen voor clubs uit kleine landen: een verliezerscompetitie dus’. ‘Nog meer wedstrijden op tv waar niemand naar kijkt, geld heeft het voetbal allang stukgemaakt’. ‘Ik kan me niet voorstellen dat die clubs hier wat aan gaan verdienen.’ Het is een greep uit de reacties op de bekendmaking van de Conference League. De eerste editie is inmiddels in volle gang en het toernooi blijkt meer waarde te hebben dan menig Nederlander van tevoren dacht.

Door: Emiel Versteeg en Jurre van Wanrooij

Niet iedereen zal überhaupt van het bestaan van deze nieuwe competitie afweten. Daarom volgt hieronder een explainervideo.

Dit seizoen had Nederland aan het begin van de Conference League drie ploegen in het toernooi, omdat AZ werd uitgeschakeld in de voorrondes van de Europa League.

Conference League is zoethoudertje

Meer landen de kans geven om Europees voetbal te spelen. Dat is volgens de UEFA, oprichter van het toernooi, de belangrijkste reden. Maar mening voetbalfan zal denken, is de Conference League niet gewoon een manier van de UEFA om meer geld te verdienen? Sporteconoom Thomas Peeters van de Erasmus Universiteit denkt dat dat in zekere zin klopt, maar dat het iets subtieler ligt. Volgens hem is het niet los te zien van een hervorming binnen de Champions League op het gebied van de verkoop van tv-rechten.

“Die worden verdeeld tussen de deelnemende ploegen en landen en daar heeft men een hervorming doorgevoerd die er voor zorgt dat het voor kleinere clubs en landen moeilijk is om een groot deel van dit geld naar zich toe te trekken.” Een voorbeeld: PSV ontving in het seizoen 16/17 nog geen 10 miljoen uit de zogeheten market pool, terwijl Leicester City bijna 50 miljoen ontving.

Een compromis om de grote jongens in Europa tevreden te houden en een Super League te voorkomen, zegt Peeters. Twaalf clubs, waaronder Barcelona en Liverpool, maakten vorig jaar in april bekend een gesloten Europese competitie te hebben opgericht. Na brede afkeuring in de voetbalwereld strandde de competitie. Bij zijn beslissingen moet de UEFA een meerderheid van de clubs aan boord krijgen, zegt Peeters. “Om die hervorming, die niet zo goed is voor de kleine ploegen, te doen, hebben ze die Conference League een beetje als zoethoudertje om die kleine clubs ook wat extra wedstrijden te laten spelen.”

Het derde Europese bekertoernooi

Het is niet de eerste keer dat er een derde Europese competitie is. Wij zetten de geschiedenis van het derde toernooi in Europa even op een rijtje.

Tekst gaat verder onder de afbeelding.

Jurre van Wanrooij | Onderzoeksredactie

Substantieel geldbedrag

Om een duidelijk overzicht te geven van wat de Vitesse en Feyenoord hebben verdient in de Conference League, volgt hieronder een overzicht.

Tekst gaat verder onder de afbeelding.

Jurre van Wanrooij | Onderzoeksredactie

De coëfficiënten worden door de UEFA gebruikt om clubs op sterkte te rangschikken.

Vitesse speelt voor het eerst sinds seizoen 2018/2019 weer mee in een Europese competitie. In het seizoen 18/19 behaalde het de groepsfase van de Europa league niet, Vitesse werd door FC Basel uitgeschakeld in de derde kwalificatie ronde. Seizoen 2017/2018 was het laatste jaar waarin de Arnhemmers de groepsfase van de Europa league wel haalden. Op sportief vlak heeft Vitesse een prachtige poulefase doorlopen in de Conference League. Het in een uitverkocht GelreDome winnen van Tottenham Hotspur door een goal van Maximilian Wittek moet wel het hoogtepunt zijn van het toernooi voor de club. Daarnaast waren de affiches tegen Stade Rennes (1-2 thuis en 3-3 uit) en tegen NS Mura (0-2 uit en 3-1 thuis) ook niet saai te noemen. Na de uitschakeling van Tottenham door coronagevallen bij de ploeg uit Londen werd Vitesse officieel tweede in de groep. Nu staat de Arnhemmers een tussenronde tegen Rapid Wien te wachten in de groep. Sportief zit het dus snor bij Vitesse. Maar leveren deze prestaties ook iets op? Wij vroegen aan Lex Lammers, Vitesse-watcher bij de Gelderlander, wat deze bedragen nou betekenen voor de club. 

Het stadion van Tottenham Hotspur. Foto: “File:Tottenham Hotspur Stadium South Stand.jpg” door Bluejam wordt gelicentieerd onder CC BY-SA 4.0

Voor Vitesse is de Conference League dus een financiële verademing. De club krijgt meer ruimte om mee te kunnen doen in Europees verband en verdient er nog iets aan. Het lijkt dus alsof het een perfect plaatje is voor de Arnhemmers. Maar is het wel zo dat Vitesse altijd positief is geweest over de competitie?

De club en de fans zijn dus zeer te spreken over de nieuwe Europese competitie. Lammers is dat zelf ook en blikt terug naar zijn jeugd, toen er nog een derde competitie voor bekerwinnaars was.

Misgelopen geld

Vitesse zegt in een schriftelijke reactie dat ze bij elke thuiswedstrijd zonder fans een ‘aanzienlijk’ bedrag mislopen. “Natuurlijk verschilt dit bedrag behoorlijk per affiche, maar dat gaat per keer wel minimaal om een paar ton.”

De profclubs in Nederland konden vorig seizoen vanwege de coronacrisis- en maatregelen een beroep doen op de NOW-regeling (De Tijdelijke noodmaatregel overbrugging voor behoud van werkgelegenheid) van de overheid. Fans zijn vanwege de nieuwe richtlijnen opnieuw niet welkom in het stadion, ook niet bij Europese wedstrijden. Daarvoor werd in november een nieuw compensatiepakket samengesteld.

Vitesse vindt de Conference League ‘absoluut’ de moeite waard. “Het is het podium dat Vitesse ambieert. De deelname smaakt overduidelijk naar meer.” De clubs stelt dat ze zich ‘uitstekend heeft kunnen presenteren’ in de voorrondes en een ‘loodzware’ groep met onder meer Tottenham Hotspur, waardoor ze nu internationaal op de kaart staat.

Vitesse zegt dat het aan de Conference League een ‘substantieel geldbedrag’ zal overhouden. “Het startbedrag ligt rond de 3 miljoen euro, en daar kunnen dan nog enkele miljoenen bijkomen. Naast het sportieve succes is het dus ook financieel de moeite waard”, concludeert Vitesse.

Sporteconoom Peeters is het daarmee eens. “Voor Ajax is 10 miljoen euro mooi meegenomen, maar voor een club als Vitesse of Feyenoord spreek je toch wel over 10% van de omzet, minstens.” Peeters vindt de Conference League vanuit financieel oogpunt dan ook ‘zeker’ de moeite waard voor clubs. “Ook omdat het alternatief meestal is dat er niks gebeurd. Ik denk dat het voor de meeste clubs misschien wel interessanter blijkt dan ze initieel hadden gedacht.”

Hoewel Feyenoord en Vitesse meer geld gaan verdienen, doet Ajax dat in de Champions League ook. “In zeker zin wordt de kloof dus niet gedicht en dat is waar het in het voetbal eigenlijk om draait”, besluit Peeters.

Nauwelijks verschil tussen Europa en Conference League

In tegenstelling tot de Arnhemmers kon Feyenoord niks loslaten over de Conference League. Gelukkig wilde Dennis van Eersel wel een boekje open doen. Van Eersel volgt Feyenoord sinds 2011 dagelijks op de voet voor RTV Rijnmond. Op de wedstrijdendagen geeft hij samen met collega Sinclair Bisschop commentaar vanuit de stadions. Van Eersel zet een kleine kanttekening bij de bedragen die Feyenoord tot nu toe heeft verdient aan de Conference League, maar benadrukt ook het belang van deze.

De bedragen die clubs verdienen in de Conference en Europa League zijn nagenoeg gelijk, zegt Van Eersel. Een blik op Feyenoords jaarverslag van het seizoen 2020/21 bevestigd dat. De Rotterdammers kwamen niet verder dan de groepsfase van de Europa League en haalde een omzet van 4,9 miljoen euro. Zoals in de infographic is te zien, is Feyenoord daar nu al ruim overheen, mede door de sterke prestaties. Een seizoen eerder kon de club uit de Maasstad 9,7 miljoen euro bijschrijven nadat ze onderaan waren geëindigd in Groep G. Feyenoord kan dus ook nog over dat bedrag heen. Het echte verschil zit hem in de Champions League, zegt Van Eersel. Ajax is door deelname aan dat toernooi alleen al ruim 15 miljoen euro rijker aan startpremie. Dat is bijna het gehele bedrag dat Feyenoord en Vitesse verdienen als ze de Conference League zouden winnen (zonder de market pool).

Tranen in hun ogen

Het was in de Kuip ook niet te merken dat er geen Europa maar Conference League werd gespeeld, zegt Van Eersel. De laatste en komende thuiswedstrijden zal er echter geen publiek aanwezig zijn, wat Feyenoord een flink bedrag kost.

De Kuip. Foto: “Sun down – lights on, De Kuip, 20190404” door G · RTM wordt gelicentieerd onder CC BY-NC-ND 2.0

Oud-Feyenoord trainer Dick Advocaat stelde vorig seizoen play-offs voor de Conference League veilig. Advocaat zou een bonus krijgen bij het behalen van Europees voetbal, maar kreeg die niet. Daar was de 74-jarige oefenmeester het niet mee eens. “Dat is Europees voetbal”, zei Advocaat tegen over de NOS. “Maar daar hebben ze bij Feyenoord trouwens een ander idee over. Ze vinden dit kennelijk geen Europees voetbal.”

Volgens Van Eersel was er een ‘spraakverwarring’ over wat op papier stond. In zijn contract stond niet dat hij Europees voetbal moest halen, maar Europa League. Maar hoe kijken ‘ze’, de directie van Feyenoord, dan naar de Conference League? En de spelersgroep? Van Eersel vindt de Conference League zelf in het algemeen een toevoeging voor kleinere voetballanden.

3 wedstrijden in 8 dagen

Spelers van de clubs die in de Conference League spelen, moeten op fysiek gebied een tandje bijzetten. De wedstrijden in dat toernooi worden namelijk afgewerkt op donderdagavond en zondags staat de eredivisie alweer op het programma. De spelers komen dus vaker in actie. Ze zullen meerdere malen per seizoen 3 wedstrijden in 8 dagen ofwel 2 wedstrijden na maximaal 72 uur rust spelen.

Dat is niet nieuw. Teams die spelen in de Europa League kampen hier al jaren mee, want die competitie wordt ook op donderdag afgewerkt. De overbelasting van spelers is echter een onderwerp dat de laatste tijd steeds meer in het nieuws komt, bijvoorbeeld door het voorstel om het WK voetbal om de twee in plaats van vier jaar te houden.

Daar spraken enkele sterren zich al tegen uit op het Globe Soccer Awards Gala in Dubai. “We moeten tijd krijgen om te herstellen, tijd om te pauzeren”, zegt het Franse aanvaller Killian Mbappé. Volgens hem moet het welzijn van de spelers gerespecteerd worden als de fans emotie en kwaliteit willen. “Wij voetballen ook zestig wedstrijden per jaar: een EK, een WK, Nations League, … We houden van dit spelletje en willen voetballen, maar het wordt teveel.” Bayern München spits Robert Lewandowski sloot zich aan bij zijn collega. De Pool vindt dat spelers moeten kunnen ademen als ze de supporters iets speciaals willen schenken. “Het niveau zal zakken met een WK om de twee jaar. Het is onmogelijk voor een lichaam om constant dat hoge niveau te halen.”

Robert Lewandowski. Foto: “File:Robert Lewandowski123666.jpg” by Богдан Заяц is licensed under CC BY-SA 3.0

De selecties van Vitesse en Feyenoord lopen natuurlijk niet over van de internationals, maar ze zijn er wel. Daarnaast komen in de Conference League ook kleinere clubs uit met minder brede selecties die niet vaak of zelfs nooit Europees voetbal halen. In het buitenland spelen teams die midweeks Europees spelen vaak op maandag. De Nederlandse teams moeten op zijn laatst op zondagavond alweer aan de bak.

Competitievervalsing

Het feit dat teams die in de Conference, of Europa, League spelen na twee rustdagen (tussen donderdag en zondag) moeten spelen, zorgt volgens sportfysioloog Raymond Verheijen voor competitievervalsing. Dat vertelde hij in de Voetbal International van de afgelopen 8 december. Hij trok die conclusie in 2012 nadat hij 27 duizend wedstrijden in 7 landen analyseerde waarbij een club meer hersteltijd had dan de ander.

Uit het onderzoek blijkt dat teams die na twee rustdagen aantreden tegen een elftal met drie of meer dagen rust, in het nadeel zijn. Ze winnen 40 procent minder vaak, krijgen 75 procent meer doelpunten tegen in de laatste 30 minuten en maken zelf 70 procent minder doelpunten in het laatste halfuur. Verheijen: “Teams die op donderdagavond in de Europa League (en dus Conference League, red.) spelen en op zondagmiddag in de competitie, halen in de weekenden na die zes Europese duels gemiddeld 3,3 punten minder dan wanneer ze dat midweekse programma niet zouden hebben. Dat is competitievervalsing.”

Van moeilijke sommen leer je meer

De resultaten van het onderzoek komen uit 2012, maar aan de speelschema’s is nog niets veranderd. Dat terwijl de oplossing voor het probleem al bekend is: spelers meer dan 72 uur rusttijd geven tussen wedstrijden. Als teams namelijk drie of meer rustdagen hebben, is er geen enkel effect. Champions League ploegen die op woensdag en zondag spelen hebben bijvoorbeeld genoeg rust.
Jos Geijsel, oud-topsportfysioloog die onder meer bij Ajax en het Nederlands elftal heeft gewerkt, denkt dat het spelen in de Conference League juist goed is, mits er goed gemanaged wordt.

Jos Geijsel, oud-topsportfysioloog die onder meer bij Ajax en het Nederlands elftal heeft gewerkt, denkt dat het spelen in de Conference League juist goed is, mits er goed gemanaged wordt.

“Ik denk dat het positief is, maar je moet heel goed naar de arbeids-rustverhouding kijken van de dragende spelers van het team, die dus veel minuten maken. Het tweede garnituur, vaak wisselspelers, moeten wel normaal hun trainingen blijven doen als ze geen wedstrijden spelen.”

Jongens op dat niveau, die op een rustdag nagelaten iedere dag trainen, vaak 2 keer op een dag, zijn dan ook in staat om 2 à 3 wedstrijden in de week te spelen, mits je dat goed opbouwt. Ze zijn professionals, ze hebben de hele dag niets anders te doen, ze kunnen herstellen en rusten hoeveel ze willen en zich prepareren voor de wedstrijden.”

En van wedstrijden spelen wordt je beter, zegt Geijsel. “Omdat je dan altijd op het scherpst van de snede traint en speelt. Dat ontlokt meer kwaliteiten dan het normale competitieritme. Het is net als op school, van moeilijke sommen leer je meer dan makkelijke.”

Daar staan de extra reisuren tegenover. “Dat gaat vaak ten koste van het aantal trainingsdagen. Over een maand opgeteld, heb je dan veel minder trainingsuren dan wedstrijduren. Dan gaat je vermogen toch wat teruglopen. Als je dat handig weet te compenseren, blijft het spelen van de Conference League nuttig en nodig.”

Foto: “Soccer training” door Håkan Dahlström wordt gelicentieerd onder CC BY 2.0

Jan Ekstrand is een professor sports medicine uit Zweden. Hij heeft gewerkt voor de nationale ploeg van Zweden en doet veel onderzoek naar blessures voor de UEFA. Hij kwam erachter dat de kans op spierblessures in het algemeen en specifiek hamstringblessures toeneemt als een team vaker twee dagen rust heeft. “Dat is logisch, want vermoeidheid stapelt zich op”, stelt Verheijen.

Uit een ander onderzoek is gebleken dat iedere voetballer na elke wedstrijd door zijn glycogeen heen is, vertelt Verheijen. Dat is opgeslagen glucose en koolhydraten. Glycogeen wordt omgezet in glucose als je lichaam energie uit koolhydraten nodig heeft. In het onderzoek waar Verheijen op doelt, staat dat je na 72 uur je oude niveau nog niet hebt gehaald. “Stel dat je 72 uur hebt tussen wedstrijden. Dan put je in het eerste duel die voorraad uit. Aan de tweede wedstrijd begin je met een voorraad die bijvoorbeeld maar tot tachtig procent is aangevuld. Dus is die voorraad tijdens het tweede duel nog eerder uitgeput. Als dat de eerste keer na tachtig minuten is, dan gebeurt dat bij de tweede keer na zeventig minuten. Wat is het probleem? Dan moet je overschakelen op vetverbranding. Dat is langzamer.” Volgens Verheijen ga je dan minder goed en minder vaak handelen.

Geijsel zegt dat de ophoping van wedstrijden inderdaad kan leiden tot meer spierblessures. “Als dat opgeteld een paar weken gebeurd, dan wel, want ze hebben dan te weinig basistraining om hun conditie te onderhouden en dan loop je minder getraind grotere risico’s.” Echter putten voetballers, net als hockeyers, hun voorraad glycogeen nooit helemaal uit zoals wielrenners en mensen in een triatlon dat doen, zegt Geijsel. “Hooguit voor de helft, en ook als ze dat doen, is het binnen 24 uur hersteld als ze een normaal voedingsregime hebben. Alleen voelen de wat stijve spieren aan als zwaar, maar dat komt niet omdat ze te weinig glycogeen hebben.”

Stijl van Slot

Wat de clubs momenteel doen als het gaat over herstel kwam ook aan bod in de Voetbal International van 8 december. Feyenoord staat op het moment van schrijven derde in de eredivisie, op vier punten van koploper PSV. In de Conference League ging het de ploeg van Arne Slot voor de wind, want de Rotterdammers topte de Groep E. Met een niet heel ruime selectie overwinterde Feyenoord voor het eerst sinds 2014. 12 van de 30 spelers voetbalden meer dan drie kwart van de wedstrijden. Het is Slot’s eerste seizoen in de Maasstad en Feyenoord moest al vroeg aan bak, op 29 juli tegen Drita in de voorrondes van de UECL.

Slot heeft veel overlegd met zijn fysieke trainers. Zij moeten kaders aangeven waarbinnen Slot zijn oefenvormen kwijt kan. “Dan komt het erop neer dat je op zoek moet naar oefenstof waarbinnen de speelwijze én de fysieke componenten naar voren komen.” Slot heeft liever geen fysieke trainers die zeggen, vandaag zoveel keer dit zo lang, maar: “ze moeten aangeven wat ze in grote lijnen willen, dan verzin ik de vormen erbij.”

De inspanningsfysiologen van Slot houden zich bezig met de gesprinte meters boven de twintig kilometer per uur. De kans op hamstringblessures worden namelijk groter als je die herhaaldelijk te veel maakt. “Dan stelt hij (de inspanningsfysioloog) – bijvoorbeeld – voor in kleine ruimtes te trainen om juist die sprints te vermijden. Vervolgens is het aan mij om daar een oefening te verzinnen na die kaders, waarbij we wel trainen in het systeem én de kenmerken die daarbij horen: pressen en omschakelen.”

Bij AZ, Slot’s ex-werkgever, kende deze filosofie veel succes. Daar waren bij nooit blessures en bleek het elftal iedere wedstrijd fitter en maakte ze meer meters dan de tegenstander. Wat ook meehelpt is de factor geluk. “Je hebt soms te maken met contactblessures, daaraan kan niemand iets doen. Maar over de hele linie zijn we fit en dat monitoren we met de hele staf.”

29 wedstrijden in een seizoenshelft

Vitesse speelt voor het eerst sinds het seizoen 2017/18 weer midweeks Europese wedstrijden, dus voor een groot deel van de selectie was het een nieuwe ervaring. De Arnhemmers presteren naar behoren: ze bezetten op het moment van schrijven de vierde plaats in de eredivisie en overwinterden in de Conference League, nadat Tottenham Hotspur een reglementaire nederlaag aan hun broek kreeg.
Vitesse heeft een iets smallere selectie dan Feyenoord. Van de 25 koppige selectie speelden er 10 meer dan drie kwart van alle wedstrijden. Middenvelder Sondre Tronstad spant de kroon: hij speelde alle 29 wedstrijden van de eerste seizoenshelft. Maar ook dat hoeft volgens Geijsel geen negatieve gevolgen te hebben.

“Niet als hij zich daar goed op voorbereid heeft, juist doseert en periodiseert, gepast zijn rust neemt, maar ook tussen de wedstrijden door blijft trainen.” Geijsel geeft de voetbalclubs gratis advies. “Het hersteltrainen een dag na de wedstrijden, of voorbereiden een dag voor de wedstrijd, dat zijn vaak heel rustige trainingen, waarvan je zegt, zo rustig, die kun je misschien beter laten vervallen. Het maakt spelers niet zo snel beter, want rust is de beste vorm van herstel na een wedstrijd. Toch doen ze vaak een hersteltraining, ik heb dat bij Ajax ook meegemaakt en daartegen gepleit.”

Spelers als Tronstad worden volgens Vitesse trainer Letsch goed in de gaten gehouden. “Als het blijkt dat het kan, dan kan het.”

Foto: “UPC0311 Speed” door marcoderksen wordt gelicentieerd onder CC BY-NC 2.0

Bij de club uit Arnhem zijn een aantal dingen veranderd bij de trainingen omtrent de Conference League. Letsch bevestigd dat. “Zeker in het donderdag-zondag-ritme.” In plaats van bij de eerste training na een duel te focussen op herstel, proberen de Arnhemmers het nu wat meer op niveau voor zondag te krijgen. “We hebben iets toegevoegd op de eerste dag en nemen de tweede iets gas terug, zonder de focus te verliezen op het volgende duel.” Letsch denkt dat het spelen van wedstrijden in Europa meer mentaal dan fysiek is. “Wil je het opbrengen drie dagen later weer alles te geven? Daar begint een hoop mee.”

Maar wat doet het spelen van Europese wedstrijden dan met een speler op mentaal vlak? Sportpsycholoog Afke van de Wouw, die onder meer werkzaam is geweest bij Vitesse en FC Utrecht, ziet fysiek en mentaal niet los van elkaar. Bij een Europese wedstrijd spelen een heleboel factoren, die invloed kunnen hebben op de belasting en belastbaarheid van de spelers.

“De belastbaarheid van voetballers is afhankelijk van heel veel verschillende dingen, zoals hun persoonlijkheid, leeftijd, omstandigheden en hun huidige conditie”, begint Van de Wouw. “De belasting is datgene wat ze dagelijks op hun bordje krijgen. Bij het spelen in Europa wordt deze belasting uiteraard hoger, omdat ze  sowieso vaker moeten voetballen. Maar ook de wisselende omstandigheden door het spelen in het buitenland, vragen meer aanpassingsvermogen. Ze moeten vliegen, er is misschien tijdsverschil, een andere taal, andere omgangsvormen, andere kleedkamers en eten.” Je kent het zelf wellicht ook wel, stelt Van de Wouw, als je op vakantie gaat. “Zeker met corona is er nu nog meer gedoe. Voordat je op de plek van bestemming bent, heb je al zoiets van, he he, even bijkomen. En dat kunnen die spelers natuurlijk niet, want die hebben niet zoveel tijd. Als het een avondwedstijd is, moeten ze misschien weer laat terug of vroeg in de ochtend met het vliegtuig. Dat zorgt er ook voor dat je minder goed slaapt.” En daardoor herstel je minder. “Dat herstel is deels herstel van je spieren, maar ook het verwerken van nieuwe indrukken. Je moet al die informatie die je op hebt genomen verwerken.”

Stedentrip

Vergelijk het met een stedentrip bijvoorbeeld. “Je kijkt in zo’n nieuwe stad om je heen en ervaart nieuwe dingen. Je ziet bijvoorbeeld historische gebouwen, parken, musea. Je proeft ander eten, hoort een andere taal, ruikt andere geuren. Als je dan in je hotel aankomt ben je helemaal kapot. Dan kijk je op je stappenteller en denk je, nou, de inspanning is het niet geweest. Dan merk je dat het ook energie kost om al die nieuwe indrukken te verwerken.”

Dit alles komt bovenop de belasting die de spelers al ervaren van de wedstrijd. En die kosten sowieso al meer energie in een Europees toernooi, want het zijn spannendere wedstrijden, zegt Van de Wouw. “De druk is wat hoger, omdat het Europees is. Druk kost meer energie, dus die wedstrijden kosten dan ook meer energie in vergelijking met een normale competitiewedstrijd.” Daarnaast ken je misschien niet elke speler van alle tegenstanders in de Conference League en heb je daar ook minder tijd voor om je daarin te verdiepen. Hierdoor weet je minder goed wat je kan verwachten qua speelwijze waardoor er wellicht nog meer spanning bij komt kijken.

Van de Wouw denkt dat dit alles wel effect heeft op de spelers, maar dat betekent niet dat het negatieve gevolgen hoeft te hebben. “Een Europese wedstrijd zorgt voor meer belasting, maar het hoeft niet per se te beteken dat ze daardoor ook minder gaan spelen. Als ze goed kunnen managen en opbouwen, hoeft het geen probleem te zijn.” Van de Wouw zegt dat er veel verantwoordelijkheid ligt bij de technische staf. “Zij moeten kijken welke spelers ze op welk moment in gaan zetten en hoe ze er dan voor zorgen dat de andere meer tot rust komen.

Wat kun je als club nog meer doen om die invloed te beperken? “Het is bijvoorbeeld heel belangrijk dat je een goede debriefing houdt, zodat de wedstrijd niet alleen niet meer in je benen zit, maar ook niet meer in je kop. Dat doen ze bij het leger ook. Als ze op missie zijn geweest is het de volgende dag niet zo dat de oorlog is opgehouden, ze moeten verder.” Elke avond houden ze bij het leger zo’n debriefing. “Wat hebben we gaan die dag, wat ging er goed, wat ging er minder? En ook de emoties die daarbij kwamen kijken, wat deed dat met je, hoe ben je daarmee omgegaan?”

Training voor toekomst

Van de Wouw pleit voor een nabespreking bij wedstrijden waarbij alles gezegd mag worden en ook wat frustratie geuit mogen worden. Het lichaam en de gedachten en emoties moeten ook tot rust komen. “Dat kan met behulp van ontspannings-, adem- of visualisatie-oefeningen, yoga en mediteren. Allemaal dingen die niet erg gebruikelijk zijn in het voetbal, maar ik denk dat ze wel die kant op moeten. Nu is het nog, heel gechargeerd gezegd, een rondje uitlopen en goed eten en slapen, maar er kan zoveel meer om dat herstel te optimaliseren.”

Aan de Conference League zit nog een ‘heel groot voordeel’, vertelt Van der Wouw. “Als spelers al eerder Europa in gaan, raken ze eerder bekend met hoe het gaat als je Europese wedstrijden speelt. Het moment dat dan de Europa of Champions League komt, is het niet meer dat ze het voor het eerst in hun leven meemaken. Het is dus eigenlijk een soort training. Op het moment dat ze dan hoger spelen, kost het ook minder energie.”

Toegevoegde waarde

Evgeniy Levchenko speelde ruim 200 wedstrijden in het betaald voetbal en is tegenwoordig voorzitter van de VVCS, de vakbond voor voetballers. De spelers van Feyenoord en Vitesse klagen bij hem niet over eventuele overbelasting. De VVCS vindt het goed dat meer voetballers op internationaal niveau uit kunnen komen, maar dan moeten het wel wedstrijden zijn met toegevoegde waarde.

Levchenko speelde zelf 10 wedstrijden in de UEFA Cup voor Vitesse en Groningen, de voorloper van de Europa League. Hij scoorde een goal en gaf een assist voor de Arnhemmers.

Supporters zijn verkocht

De mening van fans mag in dit verhaal niet worden onderschat, want zonder hen is er geen voetbal. Hoe kijken de supporters van Vitesse en Feyenoord naar de Conference League, voor en na de groepsfase. Vinden zij het ook een ‘verliezerscompetitie’? Het tegendeel blijkt waar.

Tekst gaat verder onder de infographics

‘Een heel andere belevenis’

Uit onze enquête blijkt dat de supporters van Vitesse voordat het toernooi begon al positief waren en dat dat gevoel alleen maar is versterkt door de goede prestaties. Fan Theo van Baal beaamt dat. Hij is sinds het seizoen 2003-04 stadionspeaker in de Gelredome en was er tijdens alle thuiswedstrijden bij. Van Baal vindt de Conference League een goede ontwikkeling in het voetbal.

Euforische sfeer

Een uitverkocht GelreDome komt tegenwoordig niet vaak meer voor, maar tegen Tottenham werd de capaciteit zelfs opgeschroefd met nog een paar duizend plaatsen. Volgens Van Baal zorgde het voor een fantastische sfeer, die werd bekroond met een stunt tegen de Engelse gigant.

GelreDome. Foto: “Vitesse_Arnhem_15” door Kurrat wordt gelicentieerd onder CC BY-NC-SA 2.0

Ook ging van Baal naar uitwedstrijd in Rennes. Een geweldige avond, maar wel met een flinke smet. Enkele hooligans sloopten stoeltjes en toiletten, waarna de Franse politie traangas in moest zetten. Van Baal betreurt de ongeregeldheden en denk terug aan de uitwedstrijd tegen Southampton in de Europa League een paar jaar geleden. Nog zo’n mooie Europese trip.

Onbeschrijfelijk

De resultaten van onze enquête tonen aan dat Feyenoord fans iets sceptischer waren over de Conference League toen deze bekendgemaakt werd. Maar naarmate het toernooi vorderde zijn fans toch wat positiever geworden. Rens Vink is een geboren en getogen Feyenoord fan. Hij was er al vaak bij in de Kuip als gewone fan. Maar nu, in zijn eerste seizoen als seizoenkaarthouder, heeft hij al een aantal mooie wedstrijden meegemaakt. Wedstrijden waarbij de sfeer volgens hem onbeschrijfelijk is. 

De Kuip. Foto: “2015-05-03 17:39:04 Panorama Stadion De Kuip” by Antoon’s Foobar is licensed under CC BY-NC-ND 2.0

In eerste instantie werd er dus gedacht dat het gat van Champions League voetbal en Europa League voetbal niet opgevuld zou kunnen worden met de Conference League. Maar de sfeer in de Kuip blijft dus onbeschrijfelijk. De tegenstanders van Feyenoord waren misschien niet van hetzelfde niveau als de tegenstanders van Vitesse. Maar nu het toernooi in volle gang is en Feyenoord overwinterd is de visie van de fans misschien wel veranderd.